Эта группа заболеваний включает различные степени психического недоразвития. Слово «олигофрения» в переводе на русский язык означает «малоумие».

У больных олигофренией, помимо психического отставания, почти всегда можно отметить физическое недоразвитие. В зависимости от степени психического недоразвития, всех больных олигофренией принято делить на дебилов, имбецилов и идиотов. Такое деление является условным, так как четкую границу между отдельными группами провести не всегда удается. Самая легкая степень малоумия — это — дебильность, средняя степень — имбецильность, самая тяжелая — идиотия. Внутри каждой группы могут быть больные, значительно отличающиеся друг от друга по своему психическому состоянию. Так, например, если взять больных с легкой степенью дебильности и больных этой же группы, которые по своему психическому недоразвитию приближаются к имбецилам, то их умственные способности будут далеко не одинаковы.

Дебильность. При дебильности наблюдается снижение умственных способностей. Многие из больных могут заниматься в обычной школе, но учатся, как правило, с большим трудом, остаются по нескольку лет в одном классе. В таких случаях более целесообразно обучать их во вспомогательных школах по специальной программе.

Дебилы наибольшее затруднение испытывают тогда, когда от них требуется находчивость и сообразительность. В то же время они могут хорошо заучивать отрывки произведений, стихотворений. В результате больные способны приобрести определенный круг знаний, который дает им возможность работать. Дебилы обычно не понимают тех тонких взаимоотношений, которые иногда складываются между окружающими их людьми. Им трудно уловить в окружающей действительности существенное, главное. Поэтому высказывания их часто бывают примитивны, что иногда вызывает насмешки окружающих.

Дебилы с трудом пользуются отвлеченными понятиями. Их мышление не выходит за рамки конкретных представлений. Их отношение к себе бывает не критичным. Многие из них переоценивают свои возможности и очень обижаются, если им делают замечания. Некоторые дебилы отличаются повышенной внушаемостью. Попав под влияние антисоциальных элементов, дебил может легко сделаться участником преступления. При правильных социальных установках дебилы приспосабливаются к требованиям жизни и работают на различных несложных участках производства. По предложить что-то новое, ввести какие-то усовершенствования в выполняемые ими процессы они не в состоянии. Иногда у дебилов на фоне общего психического недоразвития обнаруживаются избирательные способности к рисованию, пению, механике.

Имбецильность. Словарный запас таких больных по сравнению с дебилами значительно ограничен. Они усваивают только названия окружающих предметов и наиболее употребительные слова. Часто отмечаются большие дефекты в произношении слов: картавость, па-рушение артикуляции, так что приходится говорить о косноязычии имбецилов.

В обычных школах учиться они совершенно не могут. Для этого их определяют в специальные группы. Иногда их удается обучить чтению, элементарному счету. Но многие из них не всегда могут сосчитать на руках пальцы. Следует отметить, что у имбецилов наблюдается главным образом конкретный тип мышления. Так, например, имбецил, обученный элементарному счету на пальцах или на каких-либо других предметах, не в состоянии решить ту же задачу без них. Один больной мог сосчитать количество пальцев на руках. Но когда его спрашивали, сколько у него пальцев на ногах, он каждый раз пытался разуваться, чтобы произвести подсчет. Такие арифметические действия, как вычитание, деление и умножение, больным даются особенно трудно. Имбецилов можно обучить выполнению какой-либо несложной работы, по они всегда нуждаются в контроле и руководстве. В одной из трудовых мастерских имбецил был обучен переносить готовую продукцию от станков на склад. При встрече через несколько месяцев он с чувством большого удовлетворения рассказал, что теперь может переносить вещи не только на склад, но и грузить их на машину. По состоянию эмоциональной сферы имбецилов можно разбить на две группы.

В одну группу входят больные, настроение которых бывает преимущественно хорошим, они добродушны, послушны. Другую группу составляют больные, у которых преобладают раздражительность, подавленность, наклонность к агрессивным действиям.

Идиотия. Речь у этих больных отсутствует. Они могут произносить лишь нечленораздельные звуки и очень редко отдельные слова. Обучить их каким-либо навыкам не удастся. Они не могут пользоваться даже предметами домашнего обихода. Их невозможно приучить к тому, чтобы они во время еды пользовались хотя бы ложкой.

Идиоты часто не различают съедобного от несъедобного. Все, что попадает в их руки, они тянут о рот

Больные бывают неопрятны. Окружающих и родственников часто не различают и не обнаруживают привязанности даже к тем, кто за ними постоянно ухаживает. У  многих больных не удается отмстить какой-либо реакции на звуковые и световые раздражители. На болевые раздражения они могут реагировать вспышкой гнева: начинают кричать, кусаться, иногда кусают собственные части тела.

Движения больных бедны и однообразны:  например,  они  часами  могут  раскачиваться взад и вперед, сидя в постели. При идиотии особенно  часто  встречаются   разнообразные  физические уродства, которые могут выражаться в аномалиях строения черепа (слишком малые или слишком большие размеры). Нередко встречаются лишние пальцы па руках, па ногах. Нередки также аномалии внутренних органов. Особенно часто обнаруживаются различные эндокринные расстройства, например недоразвитие щитовидной железы. Ввиду физической неполноценности эти больные легко погибают от различных заболеваний (инфекций).

Этиология. Причины олигофрении разнообразны. Чаще всего происходит поражение зачатка или плода. Поражение может быть обусловлено каким-либо инфекционным заболеванием матери (сифилис, тиф и т. п.); большую роль в возникновении олигофрении играют вирус краснухи, токсоплазмоз. Придается определенное значение алкоголизму родителем.

Заболевание ребенка в первые годы жизни также может привести к остановке его умственного развития. К таким заболеваниям относятся менингит, энцефалит. Травмы головы во время родов или в послеродовом периоде тоже нередко вызывают остановку развития мозга.

Лечение. Прежде всего следует говорить о профилактике олигофрении. Если у ребенка развивается заболевание, которое может привести к олигофрении, то большое значение имеет правильное и своевременное лечение. В тех случаях, когда уже наблюдаются явления олигофрении, все мероприятия должны быть направлены на проведение соответствующего воспитания (привитие трудовых навыков, обучение в специальной школе). Проводят повторные курсы лечения витамином B 12, глютамиповой кислотой.

Уход. В тяжелых случаях имбецильности и при идиотии приходится следить за питанием и туалетом больных. Во время ухода постоянно следует стремиться к тому, чтобы обучить больных простейшим навыкам (одеваться, разуваться и т. п.).