Сущность патологического процесса состоит в том, что кровеносные сосуды, питающие головной мозг, изменяются: они становятся узкими, стенки их уплотняются (склерозируются). Это нарушает питание мозговых клеток и снабжение их кислородом, что приводит к расстройствам функций головного мозга. Болезненно измененные сосуды могут разрываться или становиться полностью непроходимыми.

В таких случаях развиваются более или менее крупные очаги кровоизлияния в мозг или участки размягчения мозговой ткани. Согласно общепринятой концепции Н. Н. Аничкова в основе патологического процесса, приводящего к атеросклерозу, лежит нарушение липоидного обмена. Липоидные (жироподобные) вещества, в частности, накопляясь в избыточном количестве в организме человека, откладываются во внутренней оболочке сосудов, что приводит к реактивному разрастанию соединительной ткани сосудистой стенки.

Атеросклероз сосудов головного мозга чаще развивается у лиц в возрасте 50—60 лет. Большое значение в возникновении этого страдания имеют различные вредности и ряд заболеваний, перенесенных в прошлом: сыпной тиф, травма головы, психические травмы, длительные эмоциональные напряжения, злоупотребление пищей, содержащей особое жировое вещество — холестерин, чрезмерное курение,

Симптомы. Ранними признаками заболевания являются головные боли, головокружение, шум и чувство тяжести в голове.

Появляется раздражительность, слабодушие, быстрая утомляемость при умственной нагрузке. Сон нарушается, особенно плохо больные засыпают. Одновременно с этими явлениями обнаруживаются начальные признаки нарушения памяти: забывчивость, рассеянность. Память ослабевает главным образом на недавно прошедшие и текущие события: плохо запоминаются новые имена, фамилии, сведения из недавно прочитанного или виденного. Все это приводит к снижению работоспособности.

Так, для выполнения какого-либо задания, которое раньше не вызывало затруднений, требуется большое напряжение и много времени. Особенно трудным оказывается усвоение нового, незнакомого материала. Понимая происходящие с ними болезненные перемены, больные тяжело реагируют на это, что нередко приводит к длительным депрессивным состояниям, иногда к суицидальным мыслям и попыткам.

Такое изменение эмоциональности больных еще больше усугубляет их состояние. Все указанные выше признаки есть начальные проявления атеросклероза сосудов головного мозга.

Иногда даже без всякого лечения после длительного отдыха значительная часть упомянутых расстройств может пройти.

Замечено также, что все эти симптомы периодически то усиливаются, то ослабевает. На этой стадии болезнь может с периодическими ухудшениями и улучшениями оставаться на протяжении длительного времени (многие месяцы и годы). Но если не будут приняты лечебные меры и не будут устранены те или иные вредности, заболевание станет медленно прогрессировать.

В дальнейшем нарастает расстройство памяти; работоспособность все больше снижается. Появляются трудности в выполнении более или менее сложных функций, осмыслении. Больные становятся еще более слабодушными: легко плачут при слушании торжественной музыки, при встрече с родными и т. п. Постепенно развивается картина слабоумия, в структуре которого значительное место занимает расстройство памяти, соображения. Несмотря на это, у больных остается сознание своей болезни, что характерно именно для атеросклеротического слабоумия. Присоединяются органические неврологические симптомы. Если у больных бывают инсульты, то значительно, быстрее наступает  картина глубокого упадка психической деятельности слабоумие принимает наиболее выражен характер, развивается благодушие, неряшливость, больные тяготятся своей инвалидностью. Иногда они становятся эгоистичными, черствыми, внимание их сосредоточивается на удовлетворении низших влечений. В дальнейшем появляются признаки физического истощения. Такие больные требуют постоянного ухода, так как они не в состоянии полностью обслужить себя.

В некоторых случаях дело заканчивается тяжелой картиной атеросклеротического маразма: больные вследствие стойких параличей или парезов беспомощны, глубоко слабоумны, их приходится кормить из рук, постоянно следить за чистотой постели, так как моча и кал у больных выделяются непроизвольно. У них легко возникают пролежни, застойные пневмонии.

Так как атеросклероз — общее заболевание организма, то обычно обнаруживаются поражения аорты, коронарных сосудов, сосудов почек.

Патологическая анатомия. При вскрытии умерших больных атеросклерозом сосудов мозга отмечаются местные участки атрофии коры головного мозга, более или менее крупные очаги размягчения мозга с формированием иногда полостей, заполненных жидкостью (киста). При осмотре крупных сосудов мозга, в особенности сосудов основания его, часто можно видеть грубые склеротические изменения в них: при разрезе стенка сосуда не спадается, сосуды жесткие, иногда слышится хруст при вскрытии сосуда ножницами, что свидетельствует о резком уплотнении сосудистой стенки с отложением в ней солей извести.

Участки размягчения или кровоизлияния могут быть не только в коре, но и в подкорковых образованиях, в стволовом отделе. При микроскопическом изучении мозга обнаруживаются значительные очаги запустевания нервных клеток, которые располагаются преимущественно вокруг сосудов. Сосудистые стенки резко утолщены, вплоть до полного закрытия просвета. Часто можно видеть некротические изменения стенок сосудов. В местах гибели нервных клеток наблюдаются разрастания глии. Нервные клетки нагружены липофусцином, — бурым пигментом — «пигментом изнашивания», который встречается также в большом количестве и в стенках сосудов.

Лечение. При появлении первых, начальных признаков заболевания самым важным является осуществление ряда гигиенических мероприятий: устранение перегрузки на работе, строгий режим труда и отдыха, налаживание сна, прогулка за час до сна, теплые ножные ванны за 10 — 15 минут перед сном. Необходимо резко сократить в пищевом рационе употребление того, что способствует развитию атеросклероза. Пища должна быть преимущественно овощной, молочной. Следует прекратить курение. Если настойчиво и систематически выполнять все эти мероприятия, то, несомненно, можно достичь хороших результатов. Из медикаментозных средств рекомендуются йодистые препараты (3% раствор йодистого калия по 1 столовой ложке 2 — 3 раза в день), вливание раствора глюкозы, аскорбиновой и никотиновой кислоты, сернокислой магнезии, физиотерапия: углекислые ванны, ионизация головы с йодом по Бургиньону.